14 мая состоялось важное событие, которое изменит практику войны. С борта авианосца GEORGE H.W. BUSH взлетел беспилотный палубный ударный самолет X-47B. Беспилотник впервые в автоматическом режиме справился с одной из самых сложных задач в авиации: взлетом с авианосца, находящегося в море. X-47B стартовал с помощью обычной паровой катапульты, выполнил несколько маневров и вернулся на базу в Patuxent River. Полет проходил приблизительно в 160 км от побережья Вирджинии. БПЛА получил собственный позывной Salty Dog 502 (дословно «Соленая Собака 502»), стартовал со второй катапульты, и выполнил два прохода над авианосцем: на высоте 304 м и 18 м. Затем БПЛА приземлился на сухопутный аэродром. Весь полет проходил в автоматическом режиме, то есть без непосредственного управления оператором, что отличает X-47B от всех современных ударных БПЛА.

Сегодня такие беспилотники, как MQ-9 Reaper, фактически управляются в режиме реального времени через спутниковые каналы связи. X-47B не требуется постоянный контроль оператора – беспилотнику достаточно выдать команду с помощью простого интерфейса (кликом мышки), и он выполняет ее сам, вплоть до дозаправки в воздухе, взлета/посадки и применения оружия по заданным целям. Теоретически, для управления десятком X-47B нужен будет всего один оператор, кроме того, весь полет палубный беспилотник может находиться в режиме радиомолчания.

Испытания X-47B идут очень быстрыми темпами. Совсем недавно БПЛА имитировал посадку на палубу авианосца, теперь он выполнил взлет с реального носителя, а посадку на авианосец запланировали на июль-август 2013 года. Если все пройдет успешно, к следующему году X-47B будет готов к испытанию в боевых условиях.

Посадка на движущийся авианосец является очень сложной задачей даже для опытного пилота. Беспилотнику придется отслеживать положение посадочной полосы и точно рассчитать точку и скорость касания палубы для надежного захвата троса аэрофинишера. Для этого X-47B использует распознавание оптических сигналов и данные GPS. Надо отметить, что данная система автоматической посадки уже успешно испытана на истребителе F/A-18 Hornet: навигационную систему от X-47B установили на пилотируемый самолет, но летчик лишь наблюдал, как робот сажает его самолет. Получается, что оборудование и программное обеспечение, разработанное для X-47B, универсально и, теоретически, может применять на различных БПЛА и опционально пилотируемых самолетах.

Оснащение авианосцев беспилотниками с боевым радиусом около 2000 км радикально повысит ударную мощь авианосцев. Сегодня боевой радиус палубных истребителей приблизительно равен 800 км, чего недостаточно для нанесения ударов по удаленным регионам. Малозаметный беспилотник X-47B позволит вести боевые действия даже против противника имеющего мощную ПВО и укрывшего важные объекты инфраструктуры вдали от береговой линии. После того, как X-47B «освоит» автоматическую дозаправку в воздухе (от пилотируемых танкеров или своих беспилотных «собратьев»), он станет стратегическим оружием, способным преодолевать любые расстояния.