Миссия марсохода НАСА Curiosity приближается к ключевому моменту. Марсоход завершает 6-месячную работу в небольшом регионе, меньшем, чем футбольное поле. В ближайшее время Curiosity возьмет курс на другой регион у основания горы Шарп, который находится на расстоянии 8 км от нынешнего местоположения марсохода.

Марсоход Curiosity, от которого все ждали массу сенсаций, продолжает работать на поверхности Марса, хотя и не радует сногсшибательными открытиями вроде обнаружения колонии бактерий или зарослей лишайника. Тем не менее, он собрал массу ценных научных данных, особенно о составе марсианских пород. Это позволит уточнить историю Красной планеты и лучше подготовить последующие беспилотные и пилотируемые миссии.

Пока марсоход пропутешествовал совсем немного – для достижения места Gleneg он проехал всего 500 метров. За это время марсоход бурил скалы лишь два раза, причем второй раз совсем недавно – в мае. На перемалывание скалы в порошок, необходимый для дальнейшего анализа, понадобилась одна неделя – это на четверть меньше, чем во время первого бурения.


Ближайшей задачей Curiosity является изучение района под названием Point Lake (вверху снимка). Там находится обнажение породы длиной около 2 м и шириной около 50 см. На кусках породы видны многочисленные полости, ученые хотят узнать что это: признаки осадочной или вулканической породы.

Следующий 8-км переход к горе Шарп займет много месяцев, и хотя марсоход будет двигаться максимально быстро, он все же будет останавливаться для изучения интересных образцов.

Что касается результатов миссии, то ученые уже закончили анализ проб, взятых при первом бурении. Как показало исследование, пробы, взятые в скале под условным названием John Klein, показывают, что в древнем кратере Гейла были благоприятные условия для микробной жизни. По крайней мере, в породе присутствуют следы всех основных необходимых ингредиентов и воды, которая не была ни слишком кислой, ни слишком соленой. Второе бурение, на этот раз скалы под названием Cumberland, дало схожие результаты. Это подтвердило выводы о потенциальной пригодности древнего кратера Гейла для жизни, но следы ее присутствия до сих пор так и не найдены.

В ходе этой работы ученые немного усовершенствовали методику сбора образцов: теперь Curiosity может сразу после бурения продолжать движение, а собранные материалы при этом остаются в ковше и могут изучаться позже. Это существенно экономит драгоценный срок службы марсохода, а в случае обнаружения чего-либо необычного всегда можно вернуться назад.

Кроме того, инженеры усовершенствовали алгоритмы автономной работы марсохода, что позволило выполнять больше операций без постоянных проверок со стороны операторов на Земле.